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out 05

VISTA: o “Aspirador de pó” do ESO revela estrelas escondidas

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Esta imagem muito detalhada da região de formação estelar Messier 78, situada na constelação de Orion, foi obtida pelo VISTA, o telescópio infravermelho de rastreamento do ESO instalado no Observatório do Paranal no Chile. Além das regiões azuis de luz refletidas das radiações emanadas pelas estrelas quentes e jovens, a imagem mostra também correntes de poeira escura e jatos vermelhos que emergem das estrelas durante o seu processo de formação. Crédito: ESO/VISTA

Nesta nova imagem da nebulosa Messier 78, estrelas jovens lançam uma tonalidade azulada ao seu redor, enquanto estrelas vermelhas recém-nascidas espreitam por detrás dos seus casulos de poeira cósmica. Aos nossos olhos, a maioria destas estrelas estaria escondida por detrás de poeira, no entanto o VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy), um telescópio de rastreamento do ESO, consegue enxergar a radiação emitida no infravermelho próximo, a qual passa através da poeira. É como se o telescópio fosse um enorme aspirador de pó que permite aos astrônomos explorar as profundezas do coração do meio estelar.

Messier 78, ou M78, é um exemplo bem estudado de uma nebulosa de reflexão. Situa-se aproximadamente a 1.600 anos-luz de distância na constelação de Orion, um pouco ao norte das três estrelas que compõem o cinturão desta familiar constelação do céu e mais conhecidas como as Três Marias. Nesta imagem, Messier 78 é a névoa azulada que se encontra no centro; a outra nebulosa de reflexão mais à direita é NGC 2071. O astrônomo francês Pierre Méchain é considerado como o descobridor de Messier 78 em 1780, no entanto este objeto é atualmente mais conhecido como a entrada número 78 do catálogo do astrônomo francês Charles Messier, ao qual foi adicionado em dezembro de 1780.

Quando observada com instrumentos que operam no visível, como o Wide Field Imager do ESO situado no Observatório de La Silla, Messier 78 aparece-nos como uma mancha brilhante azul celeste rodeada por faixas escuras (ver eso1105). A poeira cósmica reflete e dispersa a radiação emitida pelas estrelas jovens azuis situadas no coração de Messier 78, razão pela qual este objeto é conhecido como uma nebulosa de reflexão.

As faixas escuras são espessas nuvens de poeira que bloqueiam a luz visível emitida por trás delas. Estas regiões densas e frias são os locais principais da formação de novas estrelas. Quando Messier 78 e as suas vizinhas são observadas em radiação submilimétrica, entre as ondas rádio e a radiação infravermelha, por exemplo com o telescópio Atacama Pathfinder Experiment (APEX), revelam o brilho de grãos de poeira em bolsões apenas um pouco mais quentes do que o seu meio envolvente extremamente frio (ver eso1219). Eventualmente novas estrelas irão se formar nestas bolsões à medida que a gravidade as faz contrair e aquecer.

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Estes cortes comparativos mostram quão diferentes nos aparecem as diversas partes deste rico complexo de formação estelar de Orion observadas sob diferentes comprimentos de onda. Nas imagens infravermelhas obtidas com o telescópio VISTA (3 fotos abaixo) a poeira é muito mais transparente do que nas imagens do visível obtidas com o telescópio MPG/ESO de 2,2 metros (3 fotos acima). Créditos: ESO/Igor Chekalin

A região do infravermelho próximo situa-se entre as radiações visível e submilimétrica no espectro eletromagnético, onde o VISTA (Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy) fornece aos astrônomos informação crucial. Além das reflexões da poeira e através das camadas mais finas do material opaco, as fontes estelares luminosas no centro de Messier 78 são visíveis aos olhos do VISTA. No centro desta imagem, duas estrelas supergigantes azuis, chamadas HD 38563A e HD 38563B, brilham intensamente. Em direção à lado direito da imagem, a estrela supergigante que ilumina NGC 2071, HD 290861, também pode ser visualizada.

Além de enormes estrelas azuis quentes, o VISTA pode também observar muitas estrelas que estão se formando no interior da poeira cósmica espalhada por esta região, vendo-se claramente as suas cores avermelhadas e amarelas. Estas estrelas coloridas podem ser vistas nas faixas de poeira que rodeiam NGC 2071 e que se encontram ao longo da trilha de poeira que corre em direção ao lado esquerdo da imagem. Algumas destas estrelas são do tipo T Tauri, estrelas que, embora relativamente brilhantes, ainda não se encontram suficientemente quentes para dar início às reações de fusão nuclear nos seus núcleos. Dentro que algumas dezenas de milhões de anos, estas estrelas chegarão à fase “madura”, tomando os seus lugares ao lado das suas irmãs estelares que iluminam a região de Messier 78.

Fonte

ESO: ESO’s Dustbuster Reveals Hidden Stars

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